"STAP 논문 이미지 의혹에 조사 개시"-일언론 보도

“이화학연구소, 외부전문가 참여 네이처 논문 대상 조사”

연구소 “연구성과 확고하나 외부 지적 있어 조사하는 것”


00STAP11.jpg » 자극 촉발에 의해 만들어진 다분화능 세포(STAP 세포). 출처/ 일본 이화학연구소 


산성 용액에다 어린 쥐의 림프구를 담근 뒤 처리하니 세포가 분화 이전의 초기 상태로 되돌아갔다고 보고한 1월30일치 <네이처> 논문의 이미지 데이터에 중복 또는 조작 의혹이 제기되자, 논문의 제1저자가 속한 일본 이화학연구소(RIKEN)가 사실 조사에 나섰다고 일본 언론이 보도했다.


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일본 마이니치신문(毎日新聞)은 15일 누리집에 실은 기사에서 이화학연구소의 오보카타 하루코 연구원을 비롯해 일·미 공동연구팀이 <네이처>에 발표한 논문에 대해 ‘부자연스런 이미지 데이터가 사용됐다’는 지적이 일어 외부 전문가들도 참여하는 조사를 시작했다고 전했다. 이화학연구소 쪽은 “연구성과는 확고하고 문제가 없다고 판단하지만 외부에서 지적이 있어 조사를 시작하는 것”이라고 설명했다고 이 언론은 보도했다. 일단은 제기된 의혹에 대해 주요 연구진이 속한 연구기관이 발빠르게 조사에 나섰다는 점은 연구자들 사이에서 적절한 조처라는 평을 받을 만하다. 획기적 성과로 화려한 조명을 받은 연구인 만큼 조사 결과도 주목된다.


이에 앞서, 지난 1월30일 이화학연구소 연구원이 참여한 일·미 연구팀은 핵 이식이나 유전자 도입 같은 기존 방법과 달리 약산성 용액에 체세포를 담가둔 뒤 일정한 배양 방법으로 처리했더니 분화된 체세포가 초기 상태의 줄기세포로 역분화했다는 연구성과를 과학저널 <네이처>에 두 편의 논문으로 발표한 바 있다. 이들은 이런 기법을 "자극이 촉발한 다분화능의 획득’(STAP)"이라고 명명했으며, 이렇게 해서 줄기세포로 역분화한 세포를 "STAP 세포"라고 명명했다.


이 논문은 복잡한 줄기세포 제작법과 달리 매우 간편한 방법으로 줄기세포를 수립할 수 있음을 보여주었으며, 분화를 마친 체세포가 외부 스트레스 자극을 받아 자발적으로 역분화해 세포생물학의 상식을 넘어선 것으로 받아들여져, 생명과학계에 놀라움을 안겨주었다. 일부 연구자들은 이번 연구결과가 다른 실험실에서도 재현되는지 검증할 필요가 있다고 주장해, 여러 연구자들이 참여하는 재현 검증 움직임도 벌어지고 있다.


이런 가운데 터져나온 논문 이미지 데이터에 대한 의혹은 지난 2월13일 일본 누리집에서 먼저 제기됐으며, 곧바로 온라인 논문검증 누리집인 퍼브피어(PubPeer)에서도 같은 의혹이 제기된 것으로 파악된다.

00STAPdebate1.jpg » 논문에서 다르게 제시된 두 이미지의 일부가 서로 비슷하다는 의혹을 제기하는 이미지 자료. 출처/ http://blog.goo.ne.jp

의혹을 제기하는 이들은 제1저자 오보카타 연구원이 쓴 2011년의 다른 논문에서 이미지 데이터가 중복 사용됐다는 의혹과 더불어, 이번에 발표된 STAP 논문에서도 다르게 제시된 두 이미지의 일부가 서로 비슷하고 또다른 이미지는 자연스럽지 않은 흔적이 나타난다는 의혹을 제기했다. 이런 의혹 제기는 STAP 논문 발표 직후부터 이번 연구성과를 의심하고 검증하는 게 과학적인 태도라고 주장하며 검증 활동을 해온 미국 줄기세포 연구자이자 과학 블로거인 캘리포니아대학 교수(Paul Knoepfler)가 이 소식을 자신의 블로그에 전해 의혹은 더욱 널리 알려졌다.


지난해에도 인간 복제배아 줄기세포를 처음으로 수립했다며 미국 슈크라트 미탈리포프(Shoukhrat Mitalipov) 교수 연구팀이 과학저널 <셀(Cell)>에 발표한 논문에서 사진과 그래프가 중복 게재되거나 잘못 사용됐다는 지적이 ‘퍼브피어’에서 제기된 적으며 이후에 셀출판사(Cell Press)가 조사 활동에 나서 연구결론엔 영향을 끼치지 않을 만한 단순실수라는 결과를 발표해 일단락된 바 있다. 당시에 이런 허술한 논문 심사와 게재 과정은 논문이 제출된 지 며칠 만에 게재 승인이 이뤄질 정도로 서두르다가 빚어진 것으로 알려지고 있다.


이화학연구소 쪽은 조사 결과가 나오는 대로 발표할 방침이라고 마이니치신문은 전했다. 조사의 중요 쟁점은 이미지 데이터에 실제로 문제가 있는 것인지, 있다면 의도적 조작인지 또는 연구자나 편집자의 단순 실수나 오류인지가 될 것으로 보인다.


이와 관련해 이번 네이처 논문은 지난해 3월 제출된 뒤 12월에야 게재 승인을 받을 정도로 다양한 검증과 확인 방법을 써서 상당히 꼼꼼한 과정을 거친 것으로 알려져 이미지의 문제가 곧바로 연구의 결론에 영향을 끼치긴 쉽지 않을 것이라는 전망도 나오지만, 한편에선 STAP 논문을 '쉽게 믿기 어려울 정도로 놀라운' 연구성과로 받아들이는 분위기가 상당했던 터라 이미지 문제가 사실로 확인된다면 논문의 신뢰성에 큰 타격을 줄 것이라는 전망도 나온다.


이화학연구소가 논문 이미지 의혹에 대해 다른 연구자들도 받아들일 수 있을 정도로 명확한 해명을 내놓을지 주목된다. 이와 더불어, 여러 실험실들에서 이뤄지고 있는 STAP 재현 실험에서 STAP 세포가 알려진 것처럼 쉽게 재현되지 않는다는 결과와 평이 나오기 시작해, 이번 조사 결과에서 이에 대한 논문 저자들의 반응이 함께 발표될지도 관심거리다.


오철우 기자 cheolwoo@hani.co.kr

@한겨레 과학웹진 사이언스온


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오철우 한겨레신문사 과학담당 기자, 사이언스온 운영
1990년 한겨레신문사에 입사해 편집부, 사회부, 문화부, 생활과학부 등을 거쳤으며 주로 과학담당 기자로 일했다. <과학의 수사학>, <과학의 언어>, <온도계의 철학> 등을 번역했으며, <갈릴레오의 두 우주체제에 관한 대화>를 썼다.
이메일 : cheolwoo@hani.co.kr      

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